Neil Armstrong deu seu histórico “um pequeno passo” na Lua em 1969. E apenas três anos depois, os últimos astronautas da Apollo partiram de nosso vizinho celestial. Desde então, centenas de astronautas foram lançados ao espaço, mas principalmente na órbita da Terra. Estação Espacial Internacional. Nenhum, de fato, se aventurou mais do que algumas centenas de quilômetros da Terra.

No entanto, o programa Artemis liderado pelos Estados Unidos visa devolver os humanos à Lua nesta década, com artemis 1 em seu caminho de volta à Terra como parte de seu primeiro voo de teste, circulando a Lua.

As diferenças mais relevantes entre a era Apollo e meados da década de 2020 são uma melhoria impressionante no poder de computação e na robótica. Além disso, a rivalidade das superpotências não pode mais justificar gastos maciços, como na competição da Guerra Fria com a União Soviética. Em nosso recente livro "o fim dos astronautas”, donald ourives e eu argumento que essas mudanças enfraquecem o caso do projeto.

A missão Artemis está usando a nova marca da NASA sistema de lançamento espacial, que é o foguete mais poderoso da história, semelhante em design aos foguetes Saturn V que enviaram uma dúzia de astronautas da Apollo à Lua. Como seus antecessores, o propulsor Artemis combina hidrogênio líquido e oxigênio para criar um enorme poder de elevação antes de cair no oceano, para nunca mais ser usado. Portanto, estima-se que cada lançamento custe entre US$ 2 bilhões (£ 1,7 bilhão) e US$ 4 bilhões (£ 3,4 bilhões).

Isso é diferente do seu concorrente SpaceX”nave estelar”, o que permite à empresa recuperar e reaproveitar a primeira etapa.

Os benefícios da robótica

Os avanços na exploração robótica são exemplificados pelo conjunto de rovers em Marte, onde Perseverança, o mais recente buscador da NASA, pode navegar por terrenos rochosos com apenas uma orientação limitada da Terra. Melhorias em sensores e inteligência artificial (IA) permitirão que os próprios robôs identifiquem locais particularmente interessantes, de onde coletar amostras para retornar à Terra.

Dentro de uma ou duas décadas, a exploração robótica da superfície marciana poderá ser quase totalmente autônoma, com a presença humana oferecendo pouca vantagem. Da mesma forma, projetos de engenharia, como os sonhos dos astrônomos de construir um grande radiotelescópio no outro lado da Lua, livre de interferência da Terra, não requerem mais intervenção humana. Esses projetos podem ser construídos inteiramente por robôs.

Em vez de astronautas, que precisam de um lugar bem equipado para morar se forem necessários para fins de construção, os robôs podem ficar permanentemente em seu local de trabalho. Da mesma forma, se a mineração de materiais raros em solo lunar ou asteróides se tornasse economicamente viável, isso também poderia ser feito de forma mais barata e segura com robôs.

Os robôs também poderiam explorar Júpiter, Saturno e suas fascinantes luas diversas com poucas despesas adicionais, já que viagens de vários anos são menos desafiadoras para um robô do que uma viagem de seis meses a Marte. algumas dessas luas poderia realmente abrigar a vida em seus oceanos subterrâneos.

Mesmo que pudéssemos enviar humanos para lá, seria uma má ideia, pois eles poderiam contaminar esses mundos com micróbios da Terra.

Gestão de riscos

Os astronautas da Apollo foram heróis. Eles aceitaram altos riscos e levaram a tecnologia ao limite. Em comparação, viagens curtas à Lua na década de 2020, apesar do custo de US$ 90 bilhões do programa Artemis, parecerão quase rotineiras.

Será preciso algo mais ambicioso, como um pouso em Marte, para despertar o entusiasmo do público na escala Apollo. Mas tal missão, incluindo suprimentos e foguetes para uma viagem de volta, poderia custar à NASA um trilhão de dólares, uma despesa questionável quando estamos lidando com uma crise climática e pobreza na Terra. O alto preço é resultado de uma "cultura de segurança" desenvolvida pela NASA nos últimos anos em resposta às atitudes do público.


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